The Status of the Rio Grande Valley at a Crossroads

By Roberto Hugo Gonzalez

As originally published by Texas Border Business newsprint edition May 2017

Some of you may not have heard about the BiNational Border Economic Development plan, also known by its acronym BiNED. This is one of the most important action plans being thought of and designed by a group of brilliant minds.

Often, in the local market the word ‘regionalism’ pops out and sometimes it doesn’t mean anything. However, things are beginning to change, at a time when there is no alternative but to follow a path to unify this region to make it one, and compete aggressively and successfully.

Recently, Carlos Marin, PhD, PE, Ambiotec Engineering Group, Inc. CEO, delivered the keynote during the Border Economic Development & Entrepreneurship Symposium (BEDES) at the Embassy Suites McAllen Convention Center hotel in McAllen, Texas. The symposium was organized by the UTRGV Robert C. Vackar College of Business & Entrepreneurship, the Federal Reserve Bank of Dallas, and the McAllen Chamber of Commerce.

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In a few words, Dr. Marin said that BiNED is “An Economic Border Wall for Transforming Our Border Economy from Brownsville to McAllen, and Reynosa to Matamoros.” He pointed out that he and a group of community leaders have been working on this project for about 2 years.

“We started originally with Brownsville, Matamoros and Harlingen about a year ago where there was a proclamation where McAllen, Edinburg, Reynosa joins Brownsville, Harlingen and Matamoros was the basic idea by it,” Dr. Marin stated.

It was also said that global and local trends have served to design BiNED to capture opportunities for the regional binational vision.

According to Dr. Marin, there are some pockets of prosperity in the Valley but he described the area as being largely a factor driven pass-full economy. He went on to explain, “What it means is that raw materials pass through us on the way to be manufactured and added value somewhere else.” He continued, “Factor driven means agriculture, for example raw materials. There is not much manufacturing or exporting of manufactured products that we add value to that. And since that value is small, that’s what jobs get created.”

Even though the Valley has done well, still, according to him, we have high unemployment, amongst the lowest per capita income in the nation, amongst the lowest education levels in the state, and are lacking in competitiveness in general.

He spoke about a positive and a negative, that we are forecast of having the largest, highest population growth rates in the State of Texas in the next 35 years. Because of this, he urges to be ready to accommodate increase in population, public services, and more importantly jobs. He stated, “If we don’t and if we continue down the current trends, we’re looking at even more unemployment, lower per capita income, lower productivity, and more government dependence.”

He told the audience that the Rio Grande Valley region is at a crossroads and going to the right, or to the left has consequences. “Going to the right means regional and binational prosperity, going towards the left is regional and binational decline,” Dr. Marin stated.

The indicators that he cites for each of the sides is that leadership talks about regionalism and the importance of that, versus leadership that only focuses on the wrong interests. He noted that when business and industry focus primarily on basic resources as opposed to creating value; or education and training, college dropouts versus a well-trained workforce.

Dr. Marin and the group of leaders forging BiNED, believe that BiNED can provide the path forward towards the direction of regional and binational prosperity. “What BiNED tries to do is create a single economic development strategy, a single economic development region that includes Brownsville, McAllen, all cities in between as well as including Reynosa and Matamoros.”

Their vision is a regional and binational economic development strategy based on advanced manufacturing in a concept that this group calls BiNED Zones. He explains, “BiNED Zones are international free trade zones where goods and services can go back and forth in these BiNED Zones and create competitiveness in manufacturing in our region.”

In view of what happened in the elections, the plan now is to somehow change the dialogue of the border and Mexico. “We’re going to have to change towards a Secure and Prosperous Border. To change from Mexico as barbarians at the gate, to Mexicans and Mexico as critical partners on our future economic development.”

He added that the point that they are trying to make in a policy point of view is that the conventional methods that have been employed to control illegal immigration and on security have reached the point of diminishing returns. He said, “Every dollar we spent on physical barriers and traditional command and control measures does not lead to a return on security and illegal immigration.” He continued, “They don’t really address the root causes. The root causes are lack of hope, lack of jobs. And we need to start thinking about a prosperous border being a secured port.”

Concerning advanced manufacturing, is that the trends indicate that is coming back from China and Asia, back to the United States and Mexico. He said that wages in Mexico are now cheaper than China’s wages. “That’s surprising but it’s true.” He said, “Secondly, it’s a significant time that it takes to get products from China to the main markets in North America.”

Another issue of importance is Intellectual Property rights. “Go and set up a manufacturing facility in China in a few months or year and suddenly you’ve got another factory that pops up doing the same thing,” he said.

In addition, he said, that the advantage of NAFTA versus China is that NAFTA economy is much more integrated. “When you have a product from China it has only 4% US content on average versus a product from Mexico that has 40% US content.”

Dr. Marin stated that with BiNED and combining the economies of Reynosa and Matamoros, the manufacturing base can more effectively compete. “The reality is that there is no better place to bring together the best of United States and Mexico under one roof than on the border.”

During his presentation, Dr. Marin said that competitiveness is not just about low labor costs, or short waiting times at bridges and lower border crossing transaction costs. He said that the next step is a number of the BiNED initiatives and workforce development strategies. “We believe that it is so important to have a single workforce development strategy for the entire binational region as opposed to having independent elements working not always in unison.”

Dr. Marin talked about the BiNED Leadership Institute about increasing the level of leadership in this community in both the private and public sector levels. “We will create an institute that will help the pipeline of leaders that are trained, understand public policy, understand regionalism and are moving forward on the prosperity scale.”

He also spoke about the University Research and Development (R&D) facilities. “I can’t under estimate or overestimate the importance of UTRGV. The importance of bringing technology where we’re not just bringing down manufacturing companies, we’re bringing down R&D and engineering facilities that are designed and are there to innovate, to keep us on the cutting edge of innovation and competitiveness.”

And third, the BiNED trade zones. “I think we are on the crossroads.” He said, “There are tremendous opportunities at the near shoring, because of the more expensive production costs in China are providing to us. But, we are not going to be able to share in that prosperity unless we act as one binational region,” Dr. Marin emphasized. TBB

“The Rio Grande Valley Partnership strives to drive collaboration across our region to build a business-friendly environment.  The RGV Partnership and the BiNational Border Economic Development complement each other through community-minded business leaders who advocate for positive-growth in our region.  We look forward to collaborating as we advocate for public policy that will promote the long-term growth of the Rio Grande Valley,” stated Sergio Contreras, MBA, President/CEO, RGV Partnership.

Versión en español:

BiNED es Mentes Brillantes Moldeando el Futuro del Sur de Texas

El Estatus del Valle del Río Grande en una Encrucijada

Por Roberto Hugo Gonzalez

Algunos de ustedes probablemente no han escuchado acerca del plan de Desarrollo Económico BiNacional en la Frontera, también conocido por su acrónimo BiNED (BiNational Border Economic Development). Este es uno de los planes de acción más importantes que ha sido concebido y diseñado por un grupo de mentes brillantes.

Con frecuencia, en el mercado local surge la palabra “regionalismo” y algunas veces no significa nada. Sin embargo, las cosas están empezando a cambiar, en un tiempo en el que no hay otra alternativa más que seguir el camino para unificar a esta región y hacerla una sola, para así competir agresiva y exitosamente.

Recientemente, Carlos Marin, PhD, PE, de Ambiotec Engineering Group, Inc. Pronunció el discurso principal durante el Simposio de Desarrollo Económico y Emprendimiento Fronterizo (Border Economic Development & Entrepreneurship Symposium, BEDES) en el hotel Embassy Suites McAllen Convention Center en McAllen, Texas. El simposio fue organizado por UTRGV Robert C. Vackar College of Business & Entrepreneurship, el Banco de la Reserva Federal de Dallas, y la Cámara de Comercio de McAllen.

En pocas palabras, el Dr. Marin dijo que BiNED es “Un Muro Económico Fronterizo para Transformar Nuestra Economía Fronteriza desde Brownsville hasta McAllen, y desde Reynosa hasta Matamoros”. Señaló que un grupo de líderes de la comunidad han estado trabajando junto con él en este proyecto por alrededor de 2 años. “Empezamos originalmente aproximadamente hace un año con Brownsville, Matamoros y Harlingen, donde existía una proclamación en la que la idea básica era que McAllen, Edinburg y Reynosa se unían a Brownsville, Harlingen y Matamoros”, Declaró el Dr. Marin.

También fue dicho que las tendencias globales y locales sirvieron para diseñar BiNED y así capturar las oportunidades para la visión binacional regional.

De acuerdo con el Dr. Marin, existen algunos bolsillos de prosperidad en el Valle pero él describió el área como siendo en gran parte una economía impulsada por factores de paso. Él explicó, “Esto significa que materias primas pasan a través de nosotros en su camino a ser manufacturadas y agregarles valor en algún otro lugar”. Continuó, “Impulsada por factores significa agricultura, por ejemplo materias primas. No hay mucha manufactura o exportación de productos manufacturados a los que les agreguemos valor para ello. Y como ese valor es pequeño, a partir de ahí es que se crearon trabajos”.

Aunque el Valle ha estado bien, de acuerdo con él, tenemos alto desempleo, y nos encontramos entre los menores ingresos per-cápita de la nación y los menores niveles de educación en el estado, además de que carecemos de competitividad a nivel general.

Él habló sobre un lado positivo y uno negativo, tenemos el pronóstico de tener los niveles de crecimiento poblacional más grandes y altos en el Estado de Texas en los próximos 35 años. A causa de esto, él nos insta a prepararnos y hacer sitio para el incremento de la población, de los servicios públicos y con mayor importancia, de los trabajos. Él declaró, “Si no lo hacemos y continuamos con las tendencias actuales, estamos destinados a tener incluso un mayor desempleo, menor ingreso per-cápita, menor producción y mayor dependencia del gobierno”.

Le dijo a la audiencia que la región del Valle del Río Grande está en una encrucijada, e ir a la derecha o la izquierda tiene sus consecuencias. “Ir hacia la derecha significa prosperidad regional y binacional, en cambio ir hacia la izquierda es el declive regional y binacional”. Declaró el Dr. Marin.

Los indicadores que cita para cada uno de los lados son el liderazgo que habla sobre regionalismo y la importancia de ello, contra el liderazgo que solo se enfoca en los intereses erróneos. Él denotó que es cuando los negocios y la industria se enfocan primordialmente en recursos básicos que es lo opuesto a la creación de valor, o educación y entrenamiento, desertores universitarios vs una fuerza de trabajo bien entrenada.

El Dr. Marin y el grupo de líderes que forjaron BiNED, creen que BiNED puede proveer el camino que conduce en la dirección de la prosperidad regional y binacional. “Lo que BiNED intenta hacer es crear una estrategia de desarrollo económico única, una región de desarrollo económico única que incluya a Brownsville, McAllen, todas las ciudades entre ellas y al mismo tiempo incluyendo a Reynosa y Matamoros”.

Su visión es una estrategia económica de desarrollo regional y binacional basada en manufactura avanzada en un concepto que este grupo denomina Zonas BiNED. Él Explica, “Las Zonas BiNED son zonas internacionales de libre comercio donde bienes y servicios pueden ir y venir en estas Zonas BiNED y crear competitividad de manufacturas en nuestra región”.

En vista de lo que ha pasado en las elecciones, el plan ahora es de alguna forma cambiar el dialogo de la frontera y México. “Tendremos que cambiar el rumbo hacia una Frontera Segura y Próspera. Cambiar de ver a México como los bárbaros en el puerto, a ver a los mexicanos y a México como socios cruciales en nuestro futuro desarrollo económico”.

Agregó que el punto que están tratando de demostrar desde un punto de vista político es que los métodos convencionales que han sido empleados para controlar la inmigración ilegal y la seguridad han llegado al punto de disminuir los retornos. Él dijo, “Cada dólar que gastamos en barreras físicas, comando tradicional y medidas de control no llevan a un retorno en seguridad e inmigración ilegal”. El continuó, “En realidad, no abordan las causas fundamentales. Las causas fundamentales son la carencia de esperanza y carencia de trabajos. Y necesitamos empezar a pensar en una frontera próspera siendo un puerto seguro”.

Concerniente a la manufactura avanzada, las tendencias indican que está volviendo desde China y Asia, de regreso a los Estados Unidos y México. Él dijo que los salarios en México ahora son menores que los de China. “Eso es sorpresivo, pero es cierto”. Él dijo, “En segundo lugar, es un tiempo significativo el que toma transportar los productos desde China a los principales mercados de Norte América”.

Otro asunto de importancia es los Derechos de Propiedad Intelectual. “Ve y establece una planta manufacturera en China en unos meses o años y repentinamente surgirá otra fábrica que hace exactamente lo mismo”, él dijo.

Adicionalmente, dijo que la ventaja de NAFTA vs China es que la economía de NAFTA está mucho más integrada. “Cuando se tiene un producto de China solo tiene 4% de contenido de los Estados Unidos en promedio vs un producto de México que tiene 40% de contenido de los Estados Unidos.”

El Dr. Marin declaró que con BiNED y combinando las economías de Reynosa y Matamoros, la base manufacturera puede competir de una manera más efectiva. “La realidad es que no hay mejor lugar para reunir bajo un mismo techo lo mejor de los Estados Unidos y México más que en la frontera”.

Durante su presentación, el Dr. Marin dijo que la competitividad no solo se trata de bajos costos en mano de obra, o tiempos cortos de espera en puentes y menores costos de transacción de cruce fronterizo. Él dijo que el próximo paso es un número de iniciativas BiNED y estrategias de desarrollo de fuerza de trabajo. “Creemos que eso es muy importante, el tener una estrategia única de desarrollo de fuerza de trabajo para toda la región binacional, que es lo opuesto a tener elementos independientes que no siempre trabajan al unísono”.

El Dr. Marin habló sobre el Instituto de Liderazgo BiNED, acerca de incrementar los niveles de liderazgo en esta comunidad tanto en el sector privado como en el sector público. “Vamos a crear un instituto que ayudará a la línea de formación de líderes que estén entrenados, entiendan políticas públicas, entiendan el regionalismo y estén avanzando en la escala de la prosperidad”.

También habló sobre las instalaciones de la Universidad de Investigación y Desarrollo (University Research and Development, R&D). “No puedo subestimar o sobreestimar la importancia de la UTRGV. La importancia de traer tecnología donde no solo estamos estableciendo compañías manufactureras, estamos estableciendo instalaciones de Investigación y Desarrollo (R&D) e instalaciones de ingeniería que han sido diseñadas y están ahí para innovar, para mantenernos en la vanguardia de la innovación y la competitividad”.

Y tercero, las zonas de comercio BiNED. “Yo pienso que estamos en una encrucijada” dijo, “Existen tremendas oportunidades en la externalización económica, a causa de los mayores costos de producción que se nos están proveyendo en China. Pero, no vamos a ser capaces de compartir en esa prosperidad a menos de que actuemos como una región binacional”, Enfatizó el Dr. Marin. TBB

“La Sociedad del Valle del Río Grande (Rio Grande Valley Partnership) se esfuerza por propiciar la colaboración a través de nuestra región para construir un ambiente amistoso para los negocios. La Sociedad RGV (RGV Partnership) y el Desarrollo Económico BiNacional en la Frontera (BiNational Border Economic Development) se complementan a través de los líderes de negocios que piensan en la comunidad y que abogan por el crecimiento positivo en nuestra región. Tenemos como objetivo la colaboración al mismo tiempo que defendemos las políticas públicas que promuevan el crecimiento a largo plazo del Valle de Río Grande”, declaró Sergio Contreras, MBA, Presidente/CEO, RGV Partnership.